幼少の頃より拳法を学び、13歳のとき山梨少年航空学校に 入学。1938年3月、松濤館空手の創始者・船越義珍に初めて空手を学ぶ。拓殖大学、早稲田大学に学び、1947年全日本空手道選手権大会で優勝。

身延山、清澄山に籠もっての修業、修練を積み、牛を拳の一撃で倒す牛殺し、ビール瓶切りなどの秘技を体得、遂には猛牛をも倒した。"ゴッドハンド"と呼ばれる。

1952年に渡米して全米各地をまわりプロレスラーなどと真剣勝負を行って連戦連勝、同時に空手を紹介する。その後も世界各国をまわって各種格闘技と戦い「カラテ」の名声を世界に広げる。“空手こそ最強”の信念のもと、直接打撃制空手を提唱して、1954年5月、大山道場設立1964年国際空手道連盟極真会館に改名。同時に館長に就任。

全日本空手道選手権大会 全世界空手道選手権大会を開催して極真ブームを巻き起こし、今日の格闘技ブームのさきがけとなる。(K-1、キックボクシングなど日本の格闘技のほとんどに影響を与え、その指導者には極真経験者が多数存在する。)

その間、世界130ヵ国1200万人、国内に50を越す支部を創立して50万人の会員を擁する最大の武道組織を築き上げ“極真最強”の名をほしいままにした。

国際空手道連盟・総裁。極真会館・館長十段1994年4月26日肺癌のため70歳で急逝。